¿Cómo puede generar tsunamis la actividad volcánica?

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efectos del tsunami en Carita, Indonesia

La ola más grande jamás registrada fue causada por un deslizamiento de tierra en Lituya Bay

El tsunami que mató a cientos de personas en Sumatra y Java en Indonesia el sábado a última hora es un recordatorio de que esas destructivas olas no siempre son causadas por terremotos.

Este desastre, que golpeó sin previo aviso y que hasta el momento mató al menos a 429 personas e hirió a otras 1.800, parece haber sido causado por la actividad volcánica.

No se registraron terremotos antes del tsunami, dijeron las autoridades indonesias (que ahora preparan un sistema de alerta para este tipo de eventos). Pero había habido una erupción en la isla volcánica de Anak Krakatau aproximadamente media hora antes, dijeron, una de una serie de erupciones allí en las últimas semanas.

Los tsunamis se crean cuando grandes cantidades de agua, en el océano, una bahía o incluso un lago, se desplazan rápidamente. En un terremoto, ese desplazamiento puede ocurrir cuando el suelo se mueve cuando se rompe una falla.

Este fue el mecanismo por el cual el 26 de diciembre de 2004 un terremoto de 9,1 grados de magnitud, en la provincia de Aceh, en el norte de Indonesia, generó grandes olas que cruzaron el Océano Índico y mataron a 228.000 personas.

Muchos otros tsunamis también han seguido a los terremotos, incluidos los de septiembre que devastaron la ciudad de Palu en la isla indonesia de Sulawesi después de un terremoto de magnitud 7.5.

La actividad volcánica crea un tsunami de manera diferente. Una posibilidad es una erupción explosiva, o el debilitamiento general de los flancos de un volcán por el magma caliente que los atraviesa. De cualquier manera, parte del volcán, tal vez en el caso de Anak Krakatau una parte que está bajo el agua, puede colapsarse, creando un deslizamiento de tierra que desplaza al agua.

deslizamiento de la ladera de un volcán

Otro posible mecanismo es el colapso de una cámara de magma debajo del volcán cuando se vacía durante una erupción.

Los tsunamis relacionados con volcanes no son infrecuentes. Una erupción en 1792 en Japón creó olas de varios cientos de pies de altura. Los deslizamientos de tierra durante la erupción de 1980 en el Mount St. Helens en Washington generaron grandes olas en un lago cercano.

Quizás el desastre volcánico más famoso de la historia, la erupción del Krakatau en 1883, también llamada Krakatoa, provocó tsunamis que mataron a decenas de miles de personas. (La isla de Anak Krakatau se construyó en lugar de Krakatau, que fue eliminada en el evento de 1883).

Los deslizamientos de tierra que golpean el agua a veces pueden crear enormes olas. La ola más grande jamás registrada fue causada por un deslizamiento de tierra en Lituya Bay, en el sureste de Alaska, en julio de 1958. Siguió a un terremoto, no a una erupción, pero creó una ola que borró la vegetación de la ladera en el lado opuesto de la bahía.

Un geólogo del Servicio Geológico de los Estados Unidos, que medía las marcas de desgaste, determinó que la altura de la ola había sido de más de 1.700 pies (518 metros).

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